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Articolo di Gabriele La Malfa

Il proverbio che recita “l’abito non fa il monaco” si adatta alla perfezione alla sesia apiforme (Sesia apiformis), chiamata in inglese “falena calabrone” (hornet moth). Questo insetto, appartenente all’ordine dei lepidotteri (falene e farfalle), è nell’aspetto, ma solo in quello, molto simile ad un vespide dotato di aculeo velenoso. Essa rappresenta un lampante esempio di mimetismo batesiano, mimetismo adottato da animali innocui che hanno forme e colori analoghi a specie aposematiche pericolose in modo da ingannare e dissuadere i potenziali predatori.

Nonostante sia totalmente innocua nei confronti degli altri animali, non lo è altrettanto nei confronti delle piante, in particolare delle salicacee, con particolare predilezione per il genere Populus (i pioppi). Le larve di questo insetto parassitano il legno dell’albero ospite causando, se presenti in numero cospicuo, ingenti danni.
Una volta uscite dalle uova le larve iniziano a scavare gallerie all’interno del tronco (si nutrono del legno), la parte del tronco maggiormente parassitata è quella bassa vicino alle radici. I punti d’ingresso sulla corteccia sono facilmente individuabili, poiché in essi vi è un evidente rigonfiamento della corteccia. Le gallerie scavate, oltre al danno diretto ai tessuti, tendono ad indebolire tutta la struttura della piante e a rendere la stessa più vulnerabile all’azione di alcuni patogeni, come la carie e il cancro della corteccia.

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Il periodo di sviluppo delle larve varia dai 2 ai 3 anni, all’arrivo della stagione fredda le larve costruiscono delle celle all’interno del midollo, dove si ibernano per svernare. Alla fine dello stadio larvale l’insetto si impupa (rimanendo sempre all’interno del tronco) e forma una crisalide dove inizia la metamorfosi in adulto.
Lo sfarfallamento si verifica tra giugno e luglio, gli adulti non sono fitofagi come le larve, ma glicifagi, ossia si nutrono di sostanze/liquidi zuccherini come nettare o melata.
L’accoppiamento avviene quasi subito (come per molti insetti il ciclo vitale dell’adulto è piuttosto breve). Le femmine spiccano il primo volo solo dopo essersi accoppiate, al contrario i maschi volano subito per andare alla ricerca di una partner. Una sola femmina può deporre diverse centinaia di uova, anche se, fortunatamente, solamente poche si salvano dalla predazione.

I predatori naturali delle larve, che ne limitano il numero e quindi i potenziali danni alle piante, sono alcuni ditteri e imenotteri parassitoidi e diverse specie di uccelli insettivori, in primis i picchi (famiglia picidi).

Questo lepidottero è presente in tutta l’Europa continentale, in Inghilterra e in alcune zone del Medio Oriente, di recente è stato introdotto anche in Nord America e in Canada. In Italia è considerato un animale raro, tuttavia è potenzialmente rinvenibile in tutta la penisola.

La sesia apiforme può essere confusa facilmente, da un occhio inesperto, con una grossa vespa o un calabrone. Le stesse ali, generalmente opache nei lepidotteri, hanno un aspetto semi-trasparente membranoso, che richiama non poco quello delle ali degli imenotteri.
Le dimensioni dell’adulto sono comprese tra i 3,5 e i 5 cm (ad ali dispiegate) e le femmine sono mediamente più grandi dei maschi.

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